Edoardo Capuano

Direttore e fondatore della testata ECplanet.

Microrobots intelligenti dentro il nostro corpo

Questi robots possono nuotare attraverso i fluidi e modificare la loro forma, possono passare attraverso stretti vasi sanguigni e sistemi complessi

Gli scienziati dell'EPFL e dell'ETH di Zurigo hanno sviluppato minuscoli robots elastici che possono cambiare forma a seconda dell'ambiente circostante. Modellati su batteri e completamente biocompatibili, questi robots ottimizzano i loro movimenti in modo da raggiungere aree del corpo umano difficili da raggiungere. Stanno per rivoluzionare la consegna mirata di farmaci all'interno di un corpo umano.

Grazie a ricerche condotte presso l'EPFL e l'ETH di Zurigo, un giorno potremmo essere in grado di ingerire piccoli robot che distribuiscono dosi farmacologiche direttamente sul tessuto malato.

Il gruppo di scienziati, guidato dal professor Selman Sakar (1) del EPFL e dal professor Bradley J. Nelson (2) del ETH di Zurigo, si è ispirato ai batteri per progettare microrobots intelligenti e biocompatibili altamente flessibili. Poiché questi dispositivi sono in grado di nuotare attraverso i fluidi e modificare la loro forma quando necessario, possono passare attraverso stretti vasi sanguigni e sistemi complessi senza compromettere la velocità o la manovrabilità. Sono fatti di nanocompositi di idrogel contenenti nanoparticelle magnetiche che consentono loro di essere controllati tramite un campo elettromagnetico.

I cambiamenti climatici danneggiano il caffè

I fenomeni estremi causati dai cambiamenti climatici indicano un futuro preoccupante per i raccolti del caffè di tutto il mondo

Gli eventi estremi causati dai cambiamenti climatici comprometteranno i raccolti del caffè in tutto il mondo

Cosa faremmo senza caffè in queste fredde e oscure mattine di gennaio? A parte l'acqua del rubinetto, il caffè è la bevanda più consumata d'America. Grazie al caffè 1,7 milioni di persone hanno un lavoro retribuito. Ma poiché i cambiamenti climatici provocano ondate di calore, siccità e epidemie in tutto il mondo, le nostre bevande preferite sono a rischio.

Secondo un rapporto del Centro internazionale per l'agricoltura tropicale (CIAT), circa metà della terra produttrice di caffè nel mondo diventerà sterile entro il 2050.

Il riscaldamento danneggerà in particolare l'Arabica di qualità superiore, che per una crescita ottimale ha bisogno di una temperatura tra i 17 e i 21 gradi Celsius.. L'arabica rappresenta circa i due terzi (1) della produzione mondiale di caffè, ma è limitata agli altipiani subtropicali situati in Brasile, nell'America centrale e nell'Africa orientale. Il chicco di robusta di bassa qualità è più resistente al calore, anche se meno tollerante delle principali oscillazioni di temperatura e precipitazioni. Entrambe le specie soffrono di parassiti come la piralide della bacca del caffè, che causa annualmente danni per oltre 500 milioni di dollari (2) e si sta diffondendo in tutto il mondo.

I fenomeni estremi causati dai cambiamenti climatici nel 2014 indicano un futuro preoccupante. La siccità ha colpito il Brasile e il Vietnam, i due principali produttori di caffè al mondo, riducendo i rendimenti. Una regione brasiliana ha subito solo il 10 per cento delle precipitazioni piovose tipiche della stagione umida. Nel frattempo, il calore elevato e le forti piogge hanno intensificato un focolaio di funghi di ruggine delle foglie in America centrale, causando perdite per 250 milioni di dollari in mancata produzione. Il risultato: un quasi raddoppio dei prezzi dei semi di Arabica in un solo anno.

Tagliare le nostre emissioni di gas serra potrebbe ridurre queste conseguenze. Secondo il rapporto CIAT, l'azione immediata (rappresentata dallo scenario RCP 2.6) porterà a solo il 43% della perdita di terre arabiche entro il 2050, rispetto al 58% delle emissioni incontrollate (RCP 8.5). Per Robusta, la perdita di terreno potrebbe variare dal 51% al 64%.

Dal veleno dei pipistrelli vampiro forse nuove cure mediche

I pipistrelli vampiro potrebbero essere la chiave per nuovi trattamenti tra cui ipertensione, insufficienza cardiaca, malattie renali e ustioni

I pipistrelli vampiro potrebbero essere la chiave per nuovi trattamenti per una serie di gravi problemi medici, ma i ricercatori sono ostacolati nell'accedere ai campioni necessari per continuare il loro lavoro.

Un gruppo internazionale, guidato dall'Università del Queensland, ha trovato una nuova classe di peptidi(1) che regolano la pressione del sangue nel veleno del comune pipistrello vampiro (Diphylla ecaudata). Lo studio è stato pubblicato sulla rivista Toxins.(2)

Il dottor Bryan Fry,(3) ricercatore della UQ School of Biological Sciences, ha dichiarato che i peptidi potrebbero aiutare a rivoluzionare i trattamenti per una vasta gamma di patologie, tra cui ipertensione, insufficienza cardiaca, malattie renali e ustioni, ma la ricerca è stata ostacolata dall'attività criminale in un sito messicano.

Il professor Bryan Fry spiega: "I peptidi sono forme mutate del peptide relativo al gene della calcitonina (CGRP), usato dai nostri corpi per rilassare i vasi sanguigni". I peptidi dei pipistrelli sono insolitamente selettivi nel loro modo di agire, rendendoli ancora più terapeuticamente utili rispetto al CGRP, in quanto hanno meno effetti collaterali. Questo potrebbe potenzialmente aiutare i medici nel trattamento di una serie di disturbi caratterizzati da una pressione elevata nei piccoli vasi sanguigni, o potrebbe essere in grado di migliorare il flusso sanguigno nei tessuti danneggiati o trapiantati come gli innesti cutanei."

Il professore, dopo aver puntualizzato che c'è molto altro da imparare da questi pipistrelli, per cui non vanno né temuti, né tantomeno diffamati, aggiunge: "Questa scoperta è un altro esempio del perché è così importante proteggere ampiamente la natura, dal momento che non possiamo prevedere da dove verrà la prossima grande scoperta di farmaci biologici. Gli animali velenosi in tutto il mondo sono minacciati, ancor più della maggior parte delle altre specie in via di estinzione o minacciate, a causa di una deliberata persecuzione guidata dalla paura o dall'incomprensione."

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