Scienziati scoprono fossili di mammiferi del periodo Giurassico con 38 discendenti


Secondo i ricercatori, le dimensioni inusuali della lettiera, così come l'uniformità cranica, supportano l'ipotesi che l'evoluzione verso un cervello fosse la principale forza trainante dello sviluppo dell'attuale sistema di riproduzione dei mammiferi.

Ricercatori statunitensi hanno scoperto fossili di un animale simile a un mammifero adulto, con 38 discendenti, risalenti a 184 milioni di anni fa. Una scoperta che offre un importante apporto per la comprensione dell'evoluzione del sistema riproduttivo di questi animali. La scoperta è stata pubblicata nella versione cartacea della rivista Nature.(1)

Un team dell'Università del Texas ha analizzato in Arizona i resti di un gruppo di esemplari di 'Kayentatherium wellesi', appartenenti ad un gruppo di animali con caratteristiche simili ai mammiferi noti come tritilodontidi.(2)

I mammiferi sono animali la cui progenie si sviluppa nell'utero e viene nutrita con latte dopo la nascita, invece di essere riprodotta da un sistema oviparo.

Quando questa forma di riproduzione fu perfezionata, i mammiferi avevano una progenie sempre meno numerosa. Ci furono dei cambiamenti morfologici nei loro crani per ospitare cervelli più voluminosi. Per gli scienziati non è facile comprendere a fondo questo processo evolutivo dato che in rare occasioni sono stati trovati fossili di giovani individui e dei resti di animali appena nati o di feti.

Il gruppo dell'Università del Texas, guidato da Eva Hoffman,(3) ha identificato un numeroso gruppo di giovani esemplari di 'Kayentatherium wellesi' del primo periodo del Giurassico con un individuo adulto, presumibilmente la madre. Quella progenie contiene 38 individui, più del doppio di quanto ci si aspetterebbe da un mammifero, e paragonabile alla progenie dei rettili.

La forma del cranio dei giovani esemplari è simile a quella dell'adulto, anche se varia di dimensioni, il che suggerisce che si sono sviluppati in modo analogo ai rettili, senza subire l'allungamento del cranio che si osserva negli attuali mammiferi quando maturano.

Secondo i ricercatori, le dimensioni insolite della cucciolata, così come l'uniformità cranica, sostengono l'ipotesi che l'evoluzione verso un cervello più voluminoso era il motore principale che ha spinto lo sviluppo dell'attuale sistema di riproduzione dei mammiferi.

Riferimenti:

(1) Scientists discover mysterious fossils of mammals with 38 descendants 184 million years ago

(2) Mammal Forerunner that Reproduced Like a Reptile Sheds Light on Brain Evolution

(3) Eva Hoffman

Per ulteriori in formazioni, contattare la signora: Monica Kortsha, Jackson School of Geosciences, +1 512-471-2241.

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