Giardini nello spazio

Giardini nello spazioIl laboratorio botanico di Miami assicura che ci sono 106 varietà di piante che potrebbero crescere bene al di fuori della Terra.

Non è facile avere piante nello spazio. Senza gravità i semi fluttuano, l'acqua si agglutina in goccioline mentre la luce artificiale e l'aria devono essere regolate con precisione per riprodurre il sole e il vento. Tuttavia, per la NASA, avere giardini nel cosmo è cruciale per il suo programma spaziale.

I futuri esploratori spaziali, nel corso delle loro missioni, dovranno nutrirsi per diversi mesi, a volte anni, sulla Luna o su Marte, e nei prodotti liofilizzati alcuni nutrienti essenziali, come le vitamine C e K, scompariranno col tempo. Se gli astronauti sono privati di questi componenti, aumenta il rischio di sviluppare infezioni, cancro, malattie cardiache o cattiva circolazione sanguigna.

In questo contesto, l'agenzia spaziale statunitense si è rivolta a botanici e giardinieri, in maggioranza giovani scolari, per fare alcuni esperimenti.

“Ci sono decine di migliaia di piante commestibili sulla Terra che potrebbero essere utili, ma non è facile sapere quali sono le migliori con le quali potrebbero cibarsi gli astronauti”, spiega Carl Lewis, direttore del Fairchild Tropical Botanic Garden, in Florida. “È qui che entriamo in gioco”, aggiunge.

Questo giardino botanico di Miami ha identificato 106 varietà di piante che potrebbero reagire bene nello spazio, come cavoli e lattuga rustici, e ha collaborato con più di 15.000 studenti di 150 scuole che coltivano piante nelle loro classi alle stesse condizioni che nello spazio esterno. Il progetto quadriennale, finanziato da una sovvenzione Nasa di 1,24 milioni di dollari è già a metà traguardo e inizia a dare i primi risultati.

Le sperimentazioni

Usando vassoi dotati di lampade simili a quelli utilizzati nello spazio, gli studenti si prendono cura delle piante, raccolgono e registrano varie informazioni sulla loro evoluzione e trasmettono tutte queste informazioni alla NASA. “Non usiamo il classico materiale da giardinaggio”, spiega Ghays Campo, uno studente di 17 anni la cui classe gestisce la crescita di una lattuga rossa. “Abbiamo strutture ad alta tecnologia”. Tuttavia, l'esperienza non è esente da certe difficoltà: a volte le piante vengono irrigate troppo, la temperatura delle aule varia da una all'altra o le colture vengono lasciate incustodite durante le vacanze scolastiche.

Nella classe di Ghays Campo la lattuga si è appassita e, sebbene gli studenti non siano stati in grado di assaporarla, hanno trasmesso ugualmente queste informazioni alla NASA. Questi imprevisti contribuiscono a trovare migliori strategie per attuare il programma: “Se una pianta reagisce bene con tutte queste varianti, è molto probabile che reagisca bene anche nello spazio”, ha detto a AFP Gioia Massa,(2) specialista in botanica dell'agenzia spaziale. “Gli studenti comprendono che fare errori va bene”, dice JoLynne Woodmanssee,(3) professoressa alla scuola BIOTech di Miami.

Lattuga fatta nel cosmo

Gli astronauti che vivono a bordo della Stazione Spaziale Internazionale (ISS), in orbita attorno alla Terra a 400 chilometri di altitudine, hanno anche sperimentato diversi fallimenti nell'ambito del giardinaggio spaziale. La prima fotocamera portatile a crescere nello spazio, dotata di lampadine a LED e denominata Veggie, è testata dal 2014 nella ISS e in un primo momento una parte della lattuga non è riuscita a germogliare e il resto ha ceduto alla siccità. Tuttavia, gli astronauti hanno perseverato e nel 2015 hanno potuto assaggiare la prima foglia di insalata coltivata nello spazio. Ora la stazione ha due videocamere Veggie e una terza chiamata Advanced Plant Habitat.(4)

Si prevede che diverse tipologie di verdure, prodotte dagli esperimenti degli studenti, verranno rilasciate all'ISS nei prossimi mesi, in particolare una varietà di lattuga e un minicol. L'anno prossimo i pomodori potrebbero entrare nel menu. Gli esperti sottolineano che il progetto di giardinaggio spaziale offre anche nuovi stimoli: “I vantaggi psicologici possono essere importanti per gli astronauti”, afferma Trent Smith, ricercatore della Nasa. Non a caso diversi astronauti hanno affermato di sentirsi confortati dalle piante in crescita, perché li aiuta a mantenere la connessione con la Terra.

Riferimenti:

(1) Fairchild Tropical Botanic Garden

(2) Dr. Gioia Massa – Plant Science Symposium

(3) Super Teachers: Jolynne Woodmansee

(4) Advanced Plant Habitat (PDF)

Foto: WEB

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